Wizardry 開發史 (1) – Sir-Tech 的誕生

Sir-Tech 重要人物合照。由左至右分別為 Frederick Sirotek, Janice Woodhead, Robert Woodhead, Robert Sirotek, Jean Bromley, Peter Bresett, Lynn Dupree, Norman Sirotek, 以及 Linda Sirotek。Linda 後來嫁給 Ian Currie,冠夫姓成為 Linda Currie,也就是 Wizardry 8 的製作人。
(圖片來源:http://www.softalkapple.com/content/exec-sir-tech-wizzing-top

讓我們從 Sirotek 家族的故事開始談起。

Sirotek 家族原本住在捷克(當時為捷克斯洛伐克的一部份)。在戰間期的那段時間,捷克斯洛伐克的經濟快速發展,為全球十大經濟體之一。當時 Bedrich Sirotek 是一名建築師,因為一戰過後各地建設需求高,他的生意做得不錯,賺了不少錢。

有了錢當然繼續投資。Bendrich 開始買地,其中最特別的,是買下一棟 12 世紀落成的羅馬式古堡!雖然古堡在被 Bendrich 買下前已經荒廢了數十年,但 Bendrich 很喜歡它,將它視為他建築事業王國的王座。買下這座城堡後,Bendrich 馬上帶著家人搬進去,然後自己親手逐步翻修。

但好景不常。捷克斯洛伐克先是遭到納粹德國的併吞;二戰後蘇聯人趕走了德國人,一度成為民主國家,但最終共產政權還是統治了整個捷克斯洛伐克。身為資本家、又一向反對共產黨的 Bendrich 處境自然十分危險。於是,就在他接獲線報將被逮捕之際,他帶著家人匆匆逃離家鄉,輾轉來到加拿大,定居在渥太華。而 Sirotek 家族的資產,包括那棟 12 世紀的古堡,當然就全部被共產黨沒收了。

(題外話:Sirotek 家族最後還是拿回了這座城堡,不過那已經是上世紀 90 年代初期、東歐共黨政權跨台之後的事了。後來 Robert Sirotek 在 2014 年的一次訪談中提到,他們已經把這棟城堡賣掉了。)

到了加拿大,為了融入當地的社會,Bendrich 和他的兒子 Bendrich Jr. 把名字改為比較英文的 Frederick (Jr.)。然後為了養活全家人,Sirotek 父子又幹起建築的老本行:幫人蓋房子。時值二戰結束後,原本在戰場上的軍人紛紛返鄉、結婚、成家,房子的需求很高,因此 Sirotek 家族的事業蒸蒸日上。後來,Sirotek 家族開始接加油站等公共建設的生意,甚至是加拿大東部以及美國東北部的一些政府建設標案。

1974 年,老 Frederick 過世後,小 Frederick 接手整個家族的事業,並不斷尋求其他的投資機會。此時的家族事業早已不再只限建築。他們有一家子公司專門生產禮品店中販賣的湯匙。在一個偶然的機會,Frederick 得知有家生產合成樹脂的工廠正在找人合資。Frederick 心想:「我的湯匙工廠要用掉不少合成樹脂。如果我入股的話,不就可以拿到更便宜的原料?」於是 Frederick 就成了樹脂工廠的合伙人。而那家樹脂公司的老闆是位女性,名叫 Janice Woodhead。(Wiz 迷們是不是終於嗅到一絲 Wiz 的氣味了呢? XDD)

合成樹脂的主要原料之一是一般的砂。砂本身不貴,但運輸費用占了它的成本很大一部份。當時正遭逢石油危機,石油價格波動很大;鐵路的運費也因需要大量燃料的關係,每週都在變化;運費又會直接反應到砂的成本上。只要砂的成本一變,Janice 就得花上好幾天的時間,用紙筆進行大量的運算,才能重新算出生產成本與售價。

當時 Janice 的兒子 Robert Woodhead(終於出現了 XD)正在康乃爾大學唸書。雖然主修的是物理,但不幸的是:康乃爾大學的學生可以使用 PLATO 網路系統。我想接觸過網路的人都知道網路對大學生的學業有多麼大的殺傷力。更不幸的是:Robert 在宿舍還有一台 TRS-80 可以玩。所以,他的物理沒有唸得很好,也是可以理解的…..

TRS-80
TRS-80
來源:Wikipedia
By Dave Jones – EEVblog, CC BY-SA 4.0, https://commons.wikimedia.org/w/index.php?curid=34239424

雖然書沒有唸得很好,但還好有學到怎麼寫程式。Janice 跟他的合夥人建議,看是不是可以買台電腦,然後讓她兒子寫程式來算成本和售價,就不用一直在那邊用紙筆計算了。Frederick 覺得這個建議不錯。和 Robert 談過後,Frederick 就到零售店,抱了一台 7000 美元 (!) 的頂規 Apple ][ 回來,給 Robert 開發程式。結果 Robert 不但順利完成了成本計算程式,還「順手」幫 Sirotek 的湯匙工廠開發了一個郵件資料庫管理程式。完美!

此時 Sirotek 家族中的創業基因在 Frederick 體內活絡了起來。「Robert 這小子看起滿有才華的!而且一定還有其他公司有資訊處理的需求,這會不會是另一個好生意呢?」於是,他和 Robert 把專門給 Sirotek 用的資料庫程式整理了一下,取名為 Info-Tree,設計了簡單的包裝,打算拿到 1979 年 4 月在紐澤西所舉辦的特倫頓電腦展 (Trenton Computer Festival) 試試水溫。

不過有個小問題。既然要展示軟體,就得帶一台可以執行軟體的電腦過去。但 Frederick 不放心把價值 7000 美元的 Apple ][ 交給航空公司托運。最好的方法就是開車載過去。可是……

Robert 不會開車。 orz

而 Frederick 身為家族企業的領導人,自然也沒時間親自開車陪年輕人去紐澤西參加電腦展。不過 Frederick 突然想到有個適合的人選:他的兒子 Norman Sirotek

Norman 當時正站在人生的十字路口,不知該何去何從。高中畢業後,他進商學院唸了兩年書,覺得不適合自己,就不唸了。接著試著去唸工程,也唸不出什麼興趣。於是只好待在家族企業中,幫忙父親處理些雜務。

當老爸叫他開車陪 Robert 去參加電腦展時,他顯得有些意興闌珊。「幹嘛大老遠開車去跟一堆電腦阿宅人擠人啊?」不過最後 Norman 還是被說服了,因為 Frederick 跟他說:「你只要載 Robert 過去就好了。然後你可以自己去附近的賭城大西洋城玩。」於是兩個年輕人就這樣載著 7000 美元的 Apple ][ 往大西洋城…. 喔不,是紐澤西出發了。

Norman 載 Robert 到電腦展的會場後,雖然還是有跑去大西洋城玩了兩把,但其實他花在電腦展的時間比他自己想像得還要多。他看到電腦展的盛況,以及那些「電腦宅」們圍繞在各個攤位旁邊盯著各式軟硬體那種熱情、專注、渴望的神情,就算他原本對電腦沒興趣,也深深的體悟到這個產業所蘊藏的商機。畢竟,他身上流著 Sirotek 家族的血液,他那對創業的渴望,也在此時被喚醒了。

在回程的路上,Norman 向 Robert 提出一同創業的想法:Robert 有技術,可以負責開發產品;而 Norman 有 Sirotek 家族的資金和人脈,可以負責出資與行銷。正好 Robert 也因為成績的緣故從康乃爾休學,於是立刻同意了 Norman 的提案。於是兩人回到樹脂工廠所在的奧格登斯堡(位於美國加拿大邊境,在美國紐約州境內,離渥太華很近)成立了Siro-tech(和 Sirotek 發音相同,但字尾的 tech 有「科技」之意)。

新公司成立之後,由 Frederick 擔任總裁,不過這位商場老將並沒有太過干渉年輕人,放手讓他們去搞。對他來說,這是讓年輕人學習白手起家的好機會。投資新公司的資金,就算虧光了他也不在意,就當作是兒子的學費。畢竟親手經營一家公司,這可是在學校也很難學到的。


系列文章:

  1. Sir-Tech 的誕生(本篇)
  2. Galactic Attack
  3. Wizardry

參考資料:

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